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En busca de los orígenes | American Museum of Natural History

6 de mayo 2021 – American Museum of Natural History.

El último ancestro común de los chimpancés y los humanos representa el punto de partida de la evolución humana y de los chimpancés. Los simios fósiles juegan un papel fundamental a la hora de reconstruir la naturaleza de nuestra ascendencia simia. Foto de © Christopher M. Smith

En los 150 años transcurridos desde que Charles Darwin especuló que los humanos se originaron en África, el número de especies en el árbol genealógico humano se ha disparado, pero también lo ha hecho el nivel de disputa sobre la evolución humana temprana. Los simios fósiles están a menudo en el centro del debate, y algunos científicos descartan su importancia para los orígenes del linaje humano (los “homínidos”) y otros les confieren papeles protagonistas evolutivos. Una nueva revisión publicada el 7 de mayo en la revista Science analiza los principales descubrimientos en los orígenes de los homínidos desde los trabajos de Darwin y argumenta que los simios fósiles pueden informarnos sobre aspectos esenciales de la evolución humana y de los simios, incluida la naturaleza de nuestro último antepasado común.

Los humanos se separaron de los simios, específicamente, del linaje de los chimpancés, en algún momento entre aproximadamente 9,3 y 6,5 millones de años, hacia el final de la época del Mioceno. Para comprender los orígenes de los homínidos, los paleoantropólogos tienen como objetivo reconstruir las características físicas, el comportamiento y el entorno del último ancestro común de humanos y chimpancés.

“Cuando miras la narrativa de los orígenes de los homínidos, es solo un gran lío, no hay consenso alguno”, dijo Sergio Almécija, científico investigador principal de la División de Antropología del Museo Americano de Historia Natural y autor principal de la revisión. “La gente está trabajando bajo paradigmas completamente diferentes, y eso es algo que no veo que suceda en otros campos de la ciencia”.

Hay dos enfoques principales para resolver el problema de los orígenes humanos: “de arriba hacia abajo”, que se basa en el análisis de los simios vivos, especialmente los chimpancés; y “de abajo hacia arriba”, que le da importancia al árbol más grande de los simios en su mayoría extintos. Por ejemplo, algunos científicos asumen que los homínidos se originaron a partir de un antepasado parecido a un chimpancé que caminaba sobre los nudillos. Otros argumentan que el linaje humano se originó a partir de un antepasado que se parece más, en algunos aspectos, a algunos de los extraños simios del Mioceno.

Al revisar los estudios que rodean estos enfoques divergentes, Almécija y sus colegas con experiencia que van desde la paleontología hasta la morfología funcional y la filogenia discuten las limitaciones de confiar exclusivamente en uno de estos enfoques opuestos al problema de los orígenes de los homínidos. Los estudios “de arriba hacia abajo” a veces ignoran la realidad de que los simios vivos (humanos, chimpancés, gorilas, orangutanes e hilobátidos) son solo los supervivientes de un grupo mucho más grande, y ahora casi extinto. Por otro lado, los estudios basados ​​en el enfoque “de abajo hacia arriba” tienden a otorgar a los simios fósiles individuales un papel evolutivo importante que se ajusta a una narrativa preexistente.

“En The Descent of Man en 1871, Darwin especuló que los humanos se originaron en África a partir de un antepasado diferente de cualquier especie viva. Sin embargo, se mantuvo cauteloso dada la escasez de fósiles en ese momento”, dijo Almécija. “Ciento cincuenta años después, se han encontrado posibles homínidos, acercándose al momento de la divergencia humano-chimpancé, en África oriental y central, y algunos afirman incluso en Europa. Además, ahora se documentan más de 50 géneros de simios fósiles en África y Eurasia. Sin embargo, muchos de estos fósiles muestran combinaciones de mosaicos de características que no coinciden con las expectativas de los antiguos representantes de los linajes modernos de simios y humanos. Como consecuencia, no existe un consenso científico sobre el papel evolutivo desempeñado por estos simios fósiles . “

En general, los investigadores encontraron que la mayoría de las historias sobre los orígenes humanos no son compatibles con los fósiles que tenemos hoy.

“Las especies de simios vivientes son especies especializadas, reliquias de un grupo mucho más grande de simios ahora extintos. Cuando consideramos toda la evidencia, es decir, simios y homínidos vivos y fósiles, está claro que una historia evolutiva humana basada en las pocas especies de simios actualmente vivas, carece de gran parte del panorama general “, dijo la coautora del estudio Ashley Hammond, curadora asistente de la División de Antropología del Museo.

Kelsey Pugh, becaria postdoctoral del Museo y coautora del estudio, agrega: “Las características únicas y a veces inesperadas, y las combinaciones de características observadas entre los simios fósiles, que a menudo difieren de las de los simios vivos, son necesarias para desenredar las características de los homínidos heredadas de nuestro simio ancestro y que son exclusivos de nuestro linaje “.

Los simios vivos por sí solos, concluyen los autores, no ofrecen pruebas suficientes. “Las dispares teorías actuales sobre la evolución humana y de los simios estarían mucho más informadas si junto con los primeros homínidos y los simios vivos, los simios del Mioceno también se incluyeran en la ecuación”, dice Almécija. “En otras palabras, los simios fósiles son esenciales para reconstruir el ‘punto de partida’ a partir del cual evolucionaron los humanos y los chimpancés”.

Este estudio fue parte de un esfuerzo de colaboración con colegas del Instituto Tecnológico de Nueva York (Nathan Thompson) y el Instituto Catalán de Paleontología Miquel Crusafont (David Alba y Salvador Moyà-Solà).

American Museum of Natural History

  1. Sergio Almécija, Ashley S. Hammond, Nathan E. Thompson, Kelsey D. Pugh, Salvador Moyà-Solà, David M. Alba. Fossil apes and human evolutionScience, 2021; 372 (6542): eabb4363 DOI: 10.1126/science.abb4363

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