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La antigua «goma de mascar» revela un microbioma de 5.700 años de antigüedad

Foto: Representación artística de una mujer neolítica extraída de información derivada del ADN encontrado en alquitrán de abedul. Crédito: Tom Björklund.

17 de Diciembre 2019

Hacia el final de la Edad de Piedra, en un pequeño pueblo de pescadores en el sur de Dinamarca, una mujer de piel oscura con cabello castaño y penetrantes ojos azules mordisqueó un pedazo pegajoso de alquitrán de abedul endurecido. El pueblo, denominado Syltholm por los arqueólogos modernos, estaba cerca de una laguna costera que estaba protegida del Mar Báltico por islas de barrera de arena. Detrás de ellos, la mujer y sus parientes construyeron presas para atrapar peces que ensartaron con lanzas con punta de hueso. La mujer pudo haber trabajado el alquitrán hasta que fuera lo suficientemente flexible como para reparar una pieza de cerámica o una herramienta de sílex pulida; el alquitrán de abedul era un adhesivo común de la Edad de Piedra. O podría simplemente haber estado disfrutando de lo que equivalía a un chicle neolítico. En cualquier caso, cuando descartó el alquitrán, fue sellado bajo capas de arena y limo durante unos 5.700 años hasta que un equipo de arqueólogos lo encontró. Sorprendentemente, pudieron extraer el genoma completo de la mujer con el alquitrán de abedul, junto con su microbioma oral y ADN de los alimentos que pudo haber comido recientemente.

«Tenemos este pequeño bulto discreto de brea de abedul que alguien descartó hace miles de años, y de repente podemos conjurar a esta persona», dice Hannes Schroeder, un arqueólogo de la Universidad de Copenhague y autor correspondiente del artículo. «Es fascinante poder hacer eso desde este pequeño objeto».

La muestra de alquitrán de abedul Syltholm, junto con la información genómica oculta en ella, probablemente estaba tan bien conservada al estar enterrada en un ambiente libre de oxígeno, dice Natalija Kashuba, arqueóloga de la Universidad de Uppsala en Suecia y autora principal del artículo publicado. En Mayo. Kashuba, que no participó en el nuevo estudio, dice que si los arqueólogos recuperan más muestras de microbiomas antiguos, podrían comenzar a reconstruir la historia evolutiva de las bacterias y los virus que están conectados a la salud humana. «Para los estudios de salud humana y medio ambiente, este tipo de material no tiene precio», dice ella.

El equipo determinó que ella era intolerante a la lactosa, lo que habría sido común entre los cazadores-recolectores antes de la adopción de la cría de animales. La goma tenía rastros de ADN de avellana (Corylus avellana) y ánade real (Anas platyrhynchos), que la mujer pudo haber comido recientemente y que podrían haber sido alimentos básicos en la dieta de un cazador-recolector. La agricultura se extendió a Dinamarca relativamente tarde, llegando a la época en que vivía la mujer Syltholm. Los arqueólogos, sin embargo, aún no saben si los cazadores-recolectores en la región adoptaron independientemente la agricultura o si los recién llegados la trajeron con ellos. Según Schroeder y sus colegas, el genoma de la mujer Syltholm indica que no estaba relacionada con comunidades de agricultores que vivían en Dinamarca aproximadamente al mismo tiempo. Ella descendía de un grupo genético al que los arqueólogos se refieren como cazadores-recolectores occidentales, que comenzaron a establecerse en Escandinavia a través de una ruta sur desde hace 11.700 años.

El advenimiento de la agricultura cambió el intestino humano y los microbiomas orales, porque se dispuso de más alimentos ricos en carbohidratos. (Cambiaron nuevamente durante la revolución industrial, cuando los azúcares refinados y los aceites vegetales llegaron a dominar el menú). Laura Weyrich, paleomicrobióloga de la Universidad Estatal de Pensilvania, que no participó en ninguno de los estudios, dice que es difícil sacar conclusiones generales sobre el La dieta de la mujer Syltholm, o incluso la composición exacta de su microbioma oral, de un chicle masticado. Las poblaciones bacterianas que colonizan los dientes de una persona son muy diferentes de las que se encuentran en su saliva o en su lengua, por lo que una muestra extraída de la goma de mascar «es probablemente una mezcla de todos estos diferentes tipos de microbioma oral», dice Weyrich. «Es muy difícil poner ese microbioma en contexto sin un mayor análisis de otros cazadores-recolectores».

 
Weyrich dice que el estudio podría anunciar un nuevo capítulo en el estudio de la evolución de las personas antiguas y de sus microbiomas. «Creo que el antiguo campo de ADN, en el futuro, tiene mucho que ofrecer en la coevolución del genoma humano-microbioma humano», dice Weyrich. Afortunadamente, nadie ha intentado acuñar la palabra gomómica.
 
 
 

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